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LE 4 août 2012

Visite du pôle optique de Saint-Etienne le 23 mars 2012

C’est par une belle soirée de printemps que 31 amopaliens se sont retrouvés ce vendredi 23 mars au Pôle optique de Saint-Etienne, pole universitaire et de recherche d’excellence, qui rassemble plus de 600 étudiants, chercheurs et enseignants. Malgré son emploi du temps chargé, Michel BERTHET nous a rejoints et nous l’en remercions chaleureusement !

Nous visitons le laboratoire Hubert Curien, associé au CNRS et nous formons 2 groupes pour suivre plus facilement les expériences présentées par : Nathalie Destouches, Youssef Ouerdane, Mathieu Hébert et Thierry Fournel, tous les quatre enseignants-chercheurs de l’Université Jean Monnet.
Ces expériences présentent plusieurs aspects des recherches conduites au laboratoire : le durcissement des fibres optiques irradiées par des rayonnements ionisants, les nanoparticules, le rendu des couleurs notamment pour les documents imprimés, et enfin la traçabilité des produits manufacturés (lutte anti-contrefaçon) en utilisant des méthodes optiques.
L’intérêt ainsi que la complexité des travaux retiennent l’attention de l’auditoire et c’est avec un léger retard que débute la conférence intitulée "A la recherche de la vie hors du système solaire".

Le Président Noël PAUL commence par présenter Thierry LEPINE, Professeur à l’Institut d’Optique (Palaiseau, Saint-Etienne), avant que ne soient abordés en préambule quelques rappels pour appréhender l’ampleur des difficultés

Où chercher, quand le télescope spatial Hubble nous fait découvrir 100 milliards de galaxies dans l’ensemble de l’univers connu ? Et quand on sait que chaque galaxie contient plus de 100 milliards d’étoiles ?

Dans leur démarche, les scientifiques (astrophysicien, exobiologiste, physicien…) devront également répondre à des questions fondamentales comme :

  • qu’est-ce que la vie ?
  • dans quelles conditions apparait-elle ?
  • quelles sont les signatures caractéristiques de la vie ?
  • où chercher la vie ?

Les réponses à ces questions vont restreindre le champ des recherches. Dans le système solaire, les astrophysiciens étudient la planète Mars,Titan le plus gros satellite de Saturne, et Europe un des satellites de Jupiter, qui pourraient contenir des traces de vie passée. En dehors du système solaire, ils vont observer autour des étoiles naines jaunes, comme notre Soleil, car elles possèdent des propriétés compatibles avec l’apparition du vivant

Les défis à relever sont énormes :

  • problème de la séparation angulaire : vue de la Terre, l’exoplanète est très proche de son étoile.
  • problème de l’écart de luminosité entre l’étoile et la planète : vue de la Terre, l’exoplanète est cachée dans la lumière aveuglante de son étoile.

Les méthodes de détection sont :

  • directes : on voit directement l’exoplanète. Citons quelques techniques comme l’interférométrie et la coronographie.
  • indirectes : on ne détecte que les effets induits par la planète sur son étoile. On peut utiliser comme techniques : l’effet Doppler (décalage spectral de la lumière de l’étoile), les transits (éclipse de l’étoile par sa planète), ou bien l’astrométrie (microdéplacements de l’étoile dus à la planète).

Où en sommes-nous des recherches ? :
Les scientifiques ont découvert actuellement plus de 700 exoplanètes, dont de nombreuses planètes gazeuses géantes, un plus petit nombre de planètes telluriques et Thierry Lépine conclut en prédisant la découverte d’une planète terrestre habitable dans un futur assez proche (moins de 10 ans ?).

J’accepte de jouer le rôle de modérateur en fin de séance pour faciliter les échanges avec la salle. Je remercie également Thierry LEPINE pour la qualité de sa conférence.

La soirée se termine dans un esprit de détente et de convivialité au restaurant La LOCO, pour le plaisir de tous les participants.

Je vous conseille de visiter le site de l’Institut d’Optique de Saint-Etienne pour admirer des images superbes des planètes prises depuis Saint-Etienne, pour découvrir la première détection d’une planète extrasolaire depuis Saint-Etienne en 2004 et plein d’autres choses. Vous pourrez ainsi constater l’excellence du travail de toute une équipe.

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